NASA拟建望远镜监视威胁地球的小行星

据《科学》杂志网站近日报道,美国国家航空航天局(NASA)计划建造一款红外望远镜,希望其能监视可能与地球发生碰撞的小行星,该望远镜将于2025年升空,不过这并非一个正式发射日期,具体发射时间取决于该项目能够获得多少资金。

这款望远镜名为“近地天体监视任务”,将耗资5亿—6亿美元,脱胎于15年前提出的酝酿已久的“近地天体照相机”(NEOCam)项目。预计的发射时间也可以满足国会的要求——NASA应在2029年前“揪出”90%直径至少为140米的、有潜在危险的小行星和彗星。

研究人员表示,红外望远镜必不可少,因为过去10年的经验表明,在可见光中几乎看不见、但在红外光中却很显眼的暗黑小行星的数量比人们曾经认为的要多。

然而,建造红外望远镜可能需要增加NASA的行星防御预算,每年1.5亿美元的预算大部分给了正在进行的“双小行星重定向测试”(DART)任务。DART计划于2021年发射,旨在测试能否改变小行星的轨道。目前还不清楚国会拨款机构是否支持NASA的这一计划,并为新的红外望远镜提供资金。

科学任务理事会的副主管托马斯·泽布臣在行星科学顾问委员会的一场会议上指出,这笔预算将用于提高行星防御的灵活性和响应能力。“我们的目标并非是长期运行,而是在问题出现时,我们能够做出正确的选择。”
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