史上最强光:最高能达1万亿电子伏特

伽马射线暴一直以来被人们称为宇宙最强射线,然而关于它本身仍围绕着许多谜团。据《自然》杂志最新刊登的论文表示,今年1月,人类观测到有史以来最强的伽马射线暴,其释放的光子能量在0.2—1万亿电子伏特之间,其总辐射能量甚至超过了太阳在过去100亿年中释放的能量总和,堪称“史上最强的光”。

伽马射线是一种电磁辐射,主要来源于原子核的衰变,一个伽马光子的能量是普通可见光中光子能量的100万倍。伽马射线暴,简称伽马暴,是宇宙中伽马射线强度在短时间内突然增强,随后又迅速减弱的现象。

伽马暴的持续时间不长,通常只有几毫秒到几千秒,分为持续时间小于2秒的短暴与大于2秒的长暴。伽马暴的威力如此之强,物理学家通过计算发现强大的伽马暴能够杀死一定范围内的宇宙生命,所以一旦发生,被它近距离照射的区域将被“彻底清空”,任何生命都逃不过它的攻击。

发生在4.5亿年前的奥陶纪大灭绝是地球五大历史事件之一,导致海洋物种数量急剧下降。有证据表明,这一巨变发生在冰河时代,而伽马射线爆发可能是触发此次大规模灭绝事件的原因之一。

以前探测到的伽马暴的光子能量相对比较低,是电子同步辐射驱动的结果,这种情况比较常见。但是此次探测到的伽马射线光子能量极其惊人,显然不是来自同步辐射。科学家将它与2018年7月的GRB 180720B伽马暴进行对比研究,有了进一步发现,认为这种辐射机制来自逆康普顿散射。
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