“宜居系外行星天文台”有望成NASA下一旗舰项目

据物理学家组织网近日报道,天文学家在日前举行的美国地球物理联合会年会上表示,他们希望搜索太阳系外类地行星的新任务——“宜居系外行星天文台”(HabEx)能成为NASA下一个旗舰项目。这一任务将使用镜面宽于“哈勃”的太空望远镜,发现并表征绕恒星旋转暗行星的特征,从而找到能供生命繁衍生息的系外行星。

HabEx联合主席斯科特·高迪说:“我们的目标是厘清能否找到一个可支持生命生存的类地星球。尽管我们已发现许多系外行星,但迄今还没有一颗行星被确凿证明拥有生命宜居所不可或缺的元素,HabEx项目可谓恰逢其时。”

高迪说,HabEx的镜面宽4米,而哈勃望远镜的镜面宽2.4米。HabEx将与“星影”航天器协同工作,从天空中寻找其他行星发出的光。这些光通常被附近恒星发出的更明亮的光遮蔽,但52米宽的“星影”会使恒星星光偏转。

一旦“星影”到达轨道,就会展开并飞到距望远镜约7.7万公里的地方,阻挡恒星发出的光,但允许行星反射的光照射到望远镜的仪器上。然后,望远镜将寻找存在水或二氧化碳行星的“倩影”。HabEx还将配备日冕仪等设施。此外,望远镜还将配备一台功能强大的相机,为附近行星系统拍照。

在服役的十年间,HabEx将收集系外行星数据,并进行其他实验,使我们更好地了解太阳系。

HabEx的总费用约为70亿美元。LUVOIR也将搜寻宜居系外行星,但规模更大,集光能力是哈勃望远镜的40倍,耗资可能超100亿美元。
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