这颗冬季亮星最近持续变暗 可能即将超新星爆发

天文学家最近发现,夜空中的著名红超巨星“参宿四”,正在持续转暗当中,虽然它转暗是持续发生的,但是最近亮度衰减的速度有点超乎寻常。美国宾州维拉诺瓦大学的天文研究人员在12月8日发表了一篇题名为《红色超级巨人的衰弱》的论文,表出参宿四亮度正在明显衰弱,已经衰减了大约一个星等,从原本的0.42等,降到1.4等。

天文学家认为,假如参宿四是内部发生变化,那么它可能即将发生剧烈爆炸,也就是超新星爆发,一旦如此,那将是罕见的天文奇观。人类自进入望远镜时代以来,还没有看到过有超新星在银河系以内爆发。然而,天文学家很难预测准确的爆炸时间,可能是下一秒,也可能是几百年后,甚至百万年后。当然,也有可能已经爆炸了,因为参宿四爆炸发出的光芒需要600多年才能到达地球,假如现在我们看到了参宿四爆炸的闪光,那么也意味着参宿四其实早已完成了自己生命末期的华丽蜕变。

参宿四是一颗红超巨星,也是已知最大的恒星之一。往常,它是猎户星座中最亮的一颗星,但参宿四已处于恒星的生命末期,现在它的亮度已弱于猎户座的参宿七。当恒星处在生命末期,亮度就会发生不稳定的变化,时亮时暗,称为变光星,参宿四也存在这个现象,但是在不到一个月的时间衰减如此巨大,因而引起了天文学家的关注。这其中的一种可能,就是参宿四正在快速向内坍缩。如果是这样,那么它不久以后就会造成巨大的爆炸,届时参宿四会发出骇人的亮度,可能在白天都可以见到,这种现象被称为超新星爆发。

假如参宿四发生超新星爆发,那么它将是我们银河系中,离我们最近的一次超新星爆发。在历史上有几场著名的超新星观测事件:公元1006年(北宋景德三年)5月1日,与地球的距离7200光年的一颗超新星爆发,之后的三个月内,天空由于它的出现而发出光辉。它发出的光亮超过月光的四分之一,比夜空中最亮的金星还亮三倍,人们甚至可以通过它的光辉在午夜时分进行阅读。不到50年后,1054年(北宋仁宗至和元年)7月4日,金牛座内一颗超新星爆炸,中国古籍称为“天官客星”,记录称,白天也可见,持续约100天。这颗超新星爆发结束后,成为如今我们看到的蟹状星云。公元1604年也有一次,明朝万历三十二年的10月9日夜,在夜空中新出现了一颗异常明亮的星,随后几个晚上继续变亮,顶峰时它成为夜空中最明亮的星。如果参宿四一旦爆发有多亮呢?它的亮度将是满月的1/16,金星的100倍。这样的亮度,足以让我们在白天都能看到它,而且仅靠它的光,就可以在夜晚照出依稀的人影。

超新星爆炸是星际间的一场死亡与新生,一次爆炸会产生许多重元素,包括金银铜铁,这些元素将会成为新生恒星、行星的原材料。所以现代理论认为,太阳系的形成可能就是源于70亿年前的一次超新星爆炸。然而一次超新星爆炸的威力会把行星的大气层完全剥离,波及的行星若有生命将无一幸存,不过这个范围一般认为是50光年。刘慈欣的小说《超新星纪元》里就描述了这一情景,小说开头就是恒星爆炸解体,死星能量辐射到了所有的地球人。

波及地球的概率肯定是有的。专家认为,地球上五亿年内有几次生物大规模灭绝事件,可能与宇宙中的伽马射线暴袭击了地球有关。好在海水能抵御伽马射线暴的强度,所以许多海里的生物没有灭绝,才会有我们地球的今天。

参宿四离我们640光年,地球已经安全地脱离了50光年的“杀伤区”,所以参宿四就算爆炸,不会对我们造成影响,只是往后的猎户座将会很不一样。值得一提的是,天文观测发现目前太阳系100光年之内既没有中子星或者黑洞残骸,也没有能够产生超新星爆发的恒星存在。

不过以前没有,现在也没有,却不代表以后没有。
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